חיפוש

ציידי הוירוסים

הכירו את המדענים שמסתובבים בעולם ומחפשים אחר הוירוסים שיכולים להביא להתפרצות המגפה הגדולה הבאה

X
כל הסיפור
קנו עכשיו
חוות דעת גולשים

לפני הכניסה למערה, צוות המדענים הקטן לובש חליפות הסאזמט, מסכות פנים וכפפות עבות בכיסוי כל סנטימטר בעורם. מגע עם טפטוף עטלפים או שתן עלול לחשוף אותם לכמה מהנגיפים הלא ידועים הקטלניים ביותר בעולם. מצוידים בפנסים על ראשם, הם מציבים את רשתותיהם בכניסה לפתח האפל המוסתר בעצי במבוק, שמהווה חלק ממערכת עצומה של מערות גיר במחוז יונאן בדרום-מערב סין.

 

ואז הם מחכים בסבלנות לשעות בין הערביים. כשהשמש שוקעת, אלפי עטלפים עפים החוצה מהמערות - וישר לתוך רשתותיהם. המדענים אוספים את הרשתות ומכניסים בזהירות את העטלפים לכלובים בעזרת הרדמה קלה, לפני כן, הם מוציאים בעדינות דם מהוריד בכנפיהם. "אנו מבצעים לקיחת דגימות גם דרך הפה והצואה ואוספים גללים", אומר פיטר דזאק, המכהן בראש חברת EcoHealth, ארגון לא ממשלתי אמריקאי המתמחה באיתור נגיפים חדשים ומניעת מגיפות.

דזאק הוא צייד וירוסים. במהלך 10 השנים האחרונות הוא ביקר ביותר מ -20 מדינות שמנסות למנוע את המגיפה הגדולה הבאה על ידי חיפוש במערות אחר פתוגנים חדשים. ליתר דיוק, וירוסי קורונה חדשים. ממצאיו של דאזאק יחד עם אלו של מדענים נוספים, מועלים כולם לספריית קוד פתוח המכילה את כל המידע על נגיפי בעלי החיים הידועים, ושממנה יכולים מדענים לחזות אילו זנים הם הסבירים ביותר לעבור לבני אדם, כדי להכין את העולם למגפה העולמית החדשה כמו מגפת הקורונה הנוכחית.

 

"אספנו יותר מ -15,000 דגימות עטלף, שהובילו לזיהוי של כ -500 וירוסי קורונה חדשים", הוא אומר. ואחד מאותם וירוסים, שנמצא במערה בסין בשנת 2013, היה האב הקדמון האפשרי של קוביד  19." לפני מגיפת ה SARS הראשונה משנת 2003, מחקרים על וירוס הקורונה לא משכו תשומת לב רבה. "זה לא נראה כענף סקסי של מחקר רפואי," אומר וואנג לינפה, וירולוג מסינגפור, שמפתח את הכלים המשמשים לניתוח הדגימות שנאספות. רק שני וירוסי קורונה אנושיים זוהו אז, שניהם התגלו בשנות השישים." הארגון של דאסק מתמקד בדרום-מערב סין, ליתר דיוק במערכת מערות הגיר האמורה במחוז יונאן, הידועה באוכלוסיית העטלפים הגדולה שלה. "התמקדנו בסין בהתחלה מכיוון שחיפשנו את המקורות של SARS," הוא מסביר. "אבל אז הבנו שיש שם מאות סוגי וירוסי קורונה מסוכנים אחרים אז החלטנו להפנות את תשומת ליבנו למציאתם."

ארגון "פרדיקט" פועל נכון להיום ב -31 מדינות. צוות נוסף של ציידי וירוסים, המשתייך למוסד סמיתסוניאן, החל להתמקד במיאנמר ובקניה. "עד כה הצלחנו לזהות שישה וירוסי קורונה חדשים במיאנמר," אומרת סוזן מוריי, המובילה את תוכנית הבריאות הגלובלית של מכון סמיתסוניאן. "אלה אזורים עם מגוון ביולוגי גדול של חיות בר ואוכלוסייה אנושית הולכת וגדלה הפוגעת בסביבת הגידול הטבעית, מה שאומר שיש פוטנציאל גבוה להעברת הוירוסים בין המינים".

 

על עטלפים ואנשים

דרום מזרח אסיה וסין מעניינות במיוחד שכן חלקים גדולים מאוכלוסיותיהם יוצרים קשר שוטף עם חיות הבר, הם צדים אותם, מוכרים  אותם, לעתים קרובות כשהם עדיין בחיים, בשווקים הרטובים ואוכלים אותם. לאחר ניתוח דגימות דם של אנשים המתגוררים בסמוך לשתי מערות עטלפים במחוז ג'יננג, מחוז יונאן בשנת 2015, הצוות של דזאק מצא כי 3% סבלו מנוגדנים לנגיפים הנמצאים בדרך כלל רק בעטלפים - כלומר הם כבר נחשפו אליהם. "יתכן שהם נדבקו ללא ידיעה בפתוגנים אלה והתאוששו או שנדבקו רק בכמה תאי גוף", הוא אומר.


כדי לעבור מעטלפים לבני אדם, הוירוסים צריכים להיות מסוגלים להיקשר לקולטני התא שלהם, מה שבדרך כלל דורש מארח של בעלי חיים ביניים, מסביר וואנג. זה יכול להיות חתול, גמל, פנגולין או יונק אחר שקשור קשר הדוק לבני אדם. "מכיוון שהעטלפים הם יונקים מעופפים, גופם חשוף למתח רב, מה שבדרך כלל יביא לתגובה של מערכת החיסון", הוא מסביר. "כדי להתמודד עם זה הם חייבים להתיר את מערכות החיסון שלהם, מה שבתורו הופך אותם לרגישים יותר לנגיפים ומסוגלים לסבול עומס ויראלי גבוה יותר." העטלפים הם גם היונק הכי נפוץ על פני כדור הארץ והם מהווים בערך 20% מכל מיני היונקים. הם מתכנסים במושבות ענק במערות צפופות, מה שהופך את התפשטות הנגיפים בקרבם ליותר סביר.

ספריית הקורונה העולמית

לאחר שצוותו של דאסזק אסף את הדגימות, הם מאחסנים אותם בנויטרוגרן נוזלי ושולחים אותן למעבדות שותפים ברחבי העולם לצורך ניתוח. "בדרך כלל אנו בוחרים לעבוד עם המעבדות הטובות ביותר במדינה ואם אין כאלה, אנו בונים יכולת מקומית", אומר דזאק. לאחר מכן משווים את גדילי ה- DNA של הנגיף שנמצאו במדגם לפרופילים ב- GenBank, מסד נתונים עם גישה פתוחה, המוחזק על ידי המרכז הלאומי האמריקני למידע על ביוטכנולוגיה (NCBI) המכיל את כל נגיפי האדם ובעלי החיים הידועים. זה קובע "אם יש לנו וירוס חדש או לא.וירוס נחשב לחדש אם יותר מ- 20% מה- DNA שלו שונה מזה של נגיפים ידועים".

 

החוקרים חושבים לפעמים שהם מצאו וירוס חדש כאשר הוא מתפשט בקהילה כבר מספר שנים. בשנת 2005, נמצא נגיף קורונה חדש בשני חולים בהונג קונג, אולם לאחר בדיקה התגלה כי אותו נגיף כבר הדביק לפני כן חולים בארה"ב, אוסטרליה וצרפת. נגיף נוסף שעלול להתפשט לבני אדם מבלי שאיש ישים לב הוא נגיף הניפה. דזאזק מאמין כי נגיף זה, שצץ בשנת 1998 במהלך מגיפה במלזיה שקשור ל -105 מקרי מוות, קפץ למעשה מעטלפים לבני אדם הרבה לפני כן באזורים הכפריים בבנגלדש. "בכל שנה היו כמה התפרצויות שסווגו כחצבת", הוא מסביר. "ערכנו מחקר על חולים וגילינו שהם למעשה נדבקו בנגיף ניפה." ההעברות הללו לא התגלו מכיוון שרוב האנשים שגרים באזורים אלה היו עניים מכדי לפנות לטיפול רפואי או גרו רחוק מדי מבית חולים, הוא מוסיף. הדגימות שהוא וצוותי Predict האחרים אוספים נועדו לחבר חלק מהפערים בידע זה.

 

קוביד 19

כשוירוס הקוביד 19 הופיע, ד"ר שי ז'נגלי, וירולוגית במכון ווהאן, השוותה אותו מייד למאגר הנתונים שחיברה עם 500 הוירוסים החדשים שזוהו על ידי EcoHealth Alliance. הוירוס החדש התאים ב 96.2% לדגימה שנלקחה ממערה ביונאן בשנת 2013", אומר דזאק. המשמעות היא שהנגיף היה אביו של הנגיף הגורם למגיפה הנוכחית או קרוב משפחה שלו. "סביר להניח כי היה מעורב מארח בעלי חיים נוסף שהעביר את הנגיף לבני אדם, והיווה את ההבדל ב -3.8% בגנום," הוא אומר. הידיעה מאיפה נגיף חדש הגיע ואיך הוא מועבר לבני אדם היא פיסת מידע מכריעה. זה יכול לאפשר גילוי מוקדם של מגיפה ולהכניס בזמן אמצעים להכיל את התפשטותה.

הדבר הגדול הבא

מעבר למתן תובנות לגבי מקורם של המגפות, ציידי הווירוסים עוזרים גם לחזות היכן תופיע המגיפה הגדולה הבאה - ומקווים למנוע אותה. על ידי פירוט היכן הנגיפים המהווים את הסיכונים הגדולים ביותר לבני אדם אורבים, הם יכולים למפות את התקדמותם ולמזער את ההעברות. "צוות הוויראולוגים שלנו משתמש בדגימות שנאספו בשדה כדי לקבוע אילו נגיפים עלולים לעבור לבני אדם ולסווג אותם לפי פרופילי הסיכון שלהם", אומר מוריי. וירוסי הקורונה המזוהים עם SARS או MERS מסוכנים במיוחד מכיוון שבתנאים מסוימים הם מסוגלים לעבור לבני אדם. "מצאנו 50 פתוגנים חדשים הקשורים ל- SARS במהלך המחקר שלנו", אומר דזאק. "יהיה זה הגיוני למקד את מאמצי המניעה שלנו בנגיפים בעלי סיכון גבוה." במערה אחת, צוותו זיהה את כל המבנה הדרוש לייצור מחלת ה SARS.

 

אם הוירוסים השונים ישתלבו ביניהם, הנגיף שיתקבל יהיה מסוגל לעבור ישירות לבני אדם, ללא צורך במארח ביניים, כך עולה ממאמר שפורסם ב- PLoS Pathogens. ישנם מגוון של אמצעי מניעה שניתן לנקוט כדי למנוע את ההתרחשות. חשוב במיוחד חינוך קהילתי באזורים עם שכיחות גבוהה של נגיפים מסוכנים. "בחלקים מסוימים בקניה לימדנו אנשים לחבר חורים בגגות שלהם כדי למנוע עטלפים להיכנס או ללמד אותם להרתיח חלב גמלים לפני שהם שותים אותו כדי להרוג את הפתוגנים"

חברת EcoHealth Alliance העלתה את המודעות גם לסיכונים של סחר במינים כמו פנגולינים, שיכולים להכיל וירוסים. היכולות המקומיות שנבנו על ידי צוותי Predict עשויות גם למלא תפקיד מכריע במניעת התפשטות מגיפה. "המעבדות שאיתן אנו עובדים בשטח עכשיו כולן יודעות לזהות פתוגן חדש", מסביר דזאק. הארגון בנת וחיזק כ -60 מעבדות באסיה ובאפריקה. וכעת ניתן להשתמש בידע הזה לפיתוח חיסון או טיפול כנגד פתוגן חדש.

 

"דגימות הדם שנלקחו מהעטלפים מכילות נוגדנים, אותם ייצרו כדי להילחם בנגיף", אומר וואנג. "אלה יכולים לשמש בסיס להתפתחות חיסון או טיפול בפלסמה נגד פתוגן חדש." לפני התפרצות המגיפה הנוכחית נראה עתידו של ארגון "פרדיקט" לא בטוח, מכיוון שהמימון שלו אמור היה לפוג בסוף מארס 2020. אולם מגפת הקורונה הראתה עד כמה חיונית העבודה של ציידי הנגיף וכעת קיבל הארגון הארכת תקציב של שישה חודשים בשווי 2.26 מיליון דולר, כך על פי הודעה לעיתונות של UC דייויס.

 

הכתבה המקורית פורסמה באתר ה CNN

עוד ב-מדע, טבע וטכנולוגיה:
הפרטים שלי
הרשמה והתחברות:
לקוח חדש
לקוח רשום בויטרינה
או באמצעות:
שכחתי סיסמא
הרשמה לניוזלטר
תחומי עניין
פרסום בויטרינה

בעלי עסקים, מנהלי פרסום, יזמים ומקדמי אתרים - יש לכם מוצר או שירות חדש ומעניין? שימו אותו בויטרינה! השאירו פרטים ונחזור אליכם בהקדם:

תודה! הטופס התקבל בהצלחה.
צור קשר
תודה! הטופס התקבל בהצלחה.